Ouvido, estresse e ansiedade são alguns dos maiores perigos para a nossa saúde mental. Mas, como muitas das nossas emoções desagradáveis, elas têm importantes origens funcionais; sem eles, nos falta a motivação para fugir do perigo ou evitar comportamentos prejudiciais.

A amígdala é uma estrutura cerebral envolvida em experiências emocionais, como medo e ansiedade. Experiências estressantes podem ajustar sua sensibilidade. Para os soldados que entram no serviço militar, por exemplo, os sintomas de estresse se correlacionam com a reatividade da amígdala. Após o serviço militar, a amígdala é mais responsiva às imagens médicas do que antes do início do serviço.

Algumas evidências sugerem que o córtex pré-frontal de nosso cérebro, uma área frequentemente ligada ao controle comportamental e à tomada de decisões, regula o nível de atividade em nossa amígdala quando nos defrontamos com estressores desagradáveis. Pacientes com lesões em partes específicas do córtex pré-frontal mostram respostas mais fortes da amígdala ao olhar para imagens angustiantes. Em certo sentido, suas amígdalas estão fora de controle. Outras anormalidades nessa ligação de controle entre o córtex pré-frontal e a amígdala são características de pacientes que sofrem de depressão.

Isso levanta uma questão interessante: poderíamos ajudar as pessoas a lidar com o estresse, treinando-as para controlar a atividade em sua amígdala quando estão se sentindo ansiosas?

Uma técnica de neurociência conhecida como neurofeedback pode fornecer uma resposta. O objetivo geral por trás da técnica é ensinar as pessoas a reconhecer sinais que refletem o que seu cérebro está fazendo e reagir de acordo. Imagine um computador que mostre uma bola se movendo para a esquerda ou para a direita, dependendo de quão ativo é o córtex motor esquerdo ou direito. Ou um computador que recompensa você com dinheiro toda vez que detecta atividade cerebral inconsciente ligada à sua fobia de cobras. Se o computador conseguir construir uma associação positiva em vez de negativa a um estressor particular em seu cérebro, ele poderá reduzir suas reações de pânico quando encontrar esse estressor no mundo real. Essa abordagem já se mostrou promissora na cura de fobias.

Muitos tratamentos existentes para esses problemas exigem que as pessoas revivam medos específicos, o que obviamente pode ser um processo doloroso e difícil.
Um estudo publicado no início de 2019 testou se o neurofeedback poderia melhorar o controle da amígdala no cérebro dos soldados. Os pesquisadores recrutaram um total de 180 soldados que estavam nas primeiras semanas de um programa de treinamento de combate estressante projetado para prepará-los para a implantação. Eles designaram metade desse grupo – 90 soldados – para um curso de treinamento em neurofeedback da amígdala.

Este neurofeedback teve como objetivo treinar seus cérebros para melhor regular a atividade da amígdala. Para conseguir isso, os soldados assistiram a uma animação de uma sala de espera do hospital com alguns personagens agitados gritando com uma recepcionista. Os soldados foram instruídos a “encontrar a estratégia mental” que faria esses personagens se acalmarem. As instruções eram intencionalmente vagas e os soldados sabiam pouco sobre o que estava acontecendo em seu cérebro. Mas se eles suprimissem com sucesso o nível de atividade em sua amígdala, os caracteres na tela se acalmariam.

Em outras palavras, durante o curso do programa de treinamento de neurofeedback, esses 90 soldados assistiram ao vídeo, brincaram com suas mentes até que os personagens se acalmassem, e então tentaram repetir as estratégias mentais que alcançaram esse objetivo. Um monitor cerebral nos bastidores procurou uma impressão digital elétrica relacionada à amígdala e acalmou os personagens sempre que detectou atividade decrescente naquela impressão digital.

Para saber com certeza que seu neurofeedback estava funcionando especificamente para a amígdala, os pesquisadores atribuíram os 90 soldados restantes em sua amostra a um grupo de controle. Este grupo treinou com neurofeedback usando um sinal cerebral irrelevante fora da amígdala ou não participou de qualquer neurofeedback.

Soldados completaram um total de seis sessões de neurofeedback ao longo de quatro semanas em sua base de treinamento militar. A questão principal era se o grupo da amígdala desenvolveria melhores habilidades de regulação da emoção do que o grupo de controle após a conclusão do treinamento.

Durante o neurofeedback em si, os pesquisadores descobriram exatamente o que esperavam. De acordo com os dados da atividade cerebral, os soldados do grupo de neurofeedback da amígdala reduziram sua atividade na amígdala mais do que os soldados do grupo controle, pelo menos após a quarta sessão de treinamento.

Quando os pesquisadores removeram a animação do hospital e simplesmente pediram aos soldados neurofeedback da amígdala para recriar a estratégia mental que haviam aprendido, os soldados foram capazes de suprimir com sucesso a amígdala sob demanda enquanto olhavam para uma tela em branco. Na verdade, eles poderiam alcançar o mesmo talento enquanto simultaneamente se concentravam em uma tarefa de memória separada. Assim, mesmo quando as pessoas estavam sob pressão mental, elas podiam aplicar as estratégias que aprenderam através do neurofeedback.

Indo um passo adiante, os pesquisadores testaram se essas mudanças na amígdala se traduziriam em melhor controle emocional. Em um teste comportamental que mediu quão bem as pessoas poderiam categorizar as emoções nos rostos enquanto eram distraídas por palavras emocionais inconsistentes, os soldados do grupo de neurofeedback da amígdala eram mais capazes de impedir que a distração interferisse em seu desempenho.

Usando alguns questionários adicionais, os pesquisadores também descobriram que, após o neurofeedback da amígdala, os soldados poderiam identificar e descrever melhor suas próprias emoções. Mais especificamente, em comparação com o grupo controle, eles mostraram maiores reduções nos escores relacionados a uma característica conhecida como alexitimia, que se refere a uma dificuldade em compreender nossos estados emocionais pessoais.

Durante o treinamento de neurofeedback no campo militar, os pesquisadores usaram um método de monitoramento do cérebro conhecido como eletroencefalografia, principalmente porque o equipamento é móvel e prático. No entanto, esse método pode detectar apenas uma impressão digital indireta da amígdala, em vez de um sinal confiável e direto proveniente da própria amígdala. Embora evidências passadas sugiram um bom elo entre essa impressão digital elétrica e varreduras cerebrais com maior precisão espacial, os pesquisadores queriam confirmar que o neurofeedback deles tinha como alvo as áreas cerebrais pretendidas.

Por essa razão, em um teste final importante, os pesquisadores trouxeram 30 soldados de neurofeedback da amígdala e 30 dos soldados do grupo de controle de volta para um laboratório acadêmico um mês após o término das sessões de treinamento. Os soldados entraram em um scanner de imagens cerebrais magnéticas funcionais – um método mais preciso para avaliar de onde vem a atividade cerebral – e examinaram outro protocolo de neurofeedback. Como esperado, os soldados que haviam passado por treinamento de neurofeedback na amígdala em seu acampamento militar foram mais capazes de reduzir sua atividade de amígdala do que os soldados do grupo de controle.

Esse teste final de imagens cerebrais permitiu que os pesquisadores testassem as interações entre o córtex pré-frontal e a amígdala. Os pesquisadores descobriram uma conectividade mais forte entre essas duas áreas do cérebro entre os soldados treinados com neurofeedback da amígdala em comparação com os soldados do grupo de controle.

Assim, este acompanhamento de varredura do cérebro, um mês inteiro após o treinamento de neurofeedback, sugeriu que o sucesso do programa pode ter se baseado no fortalecimento do circuito entre o córtex pré-frontal e a amígdala. Mas talvez mais importante, também destacou que os benefícios do treinamento duraram pelo menos várias semanas.

Há uma coisa sobre o neurofeedback que deve nos excitar, é a capacidade de influenciar os principais sistemas cerebrais subjacentes ao estresse e à ansiedade, sem necessariamente expor as pessoas a seus medos temidos no processo. Muitos tratamentos comportamentais e psicológicos existentes para esses problemas exigem que as pessoas revivam medos específicos, o que obviamente pode ser um processo doloroso e difícil.

Embora ainda seja cedo no mundo do neurofeedback, a pesquisa continua a se expandir e nos surpreender. À medida que a tecnologia de geração de imagens cerebrais se torna mais prática, mais precisa e mais amplamente disponível, todos podemos ter a oportunidade de usá-la para melhorar nossa capacidade de lidar com o estresse. Um dos maiores desafios para o nosso bem-estar emocional é nossa tendência a reagir exageradamente quando nos deparamos com um novo desafio. Embora ainda não possamos encontrar ferramentas confiáveis ​​de neurofeedback em casa para melhorar nossa resiliência e autocontrole, estamos caminhando indiscutivelmente nessa direção.

Até então, a pesquisa é um grande lembrete da rapidez com que nossos cérebros podem se adaptar a feedback e prática úteis. Podemos ser capazes de aproveitar essas qualidades criando nossos próprios sistemas de feedback que deixam claro imediatamente quando nos comportamos de uma maneira que queremos evitar. Se muitas vezes nos arrependemos de sentir raiva, talvez possamos inventar uma “palavra de alarme” com nossos amigos e parceiros que eles usam para nos tirar de nossos impulsivos ciclos emocionais. Ou talvez, como muitos grandes atletas, possamos praticar rituais e hábitos que associamos com o sentimento de concentração e confiança, para que possamos usá-los quando nos tornarmos ansiosos ou distraídos. As superstições podem muitas vezes parecer bizarras e até factualmente absurdas, mas também parecem nos ajudar.

É claro que nunca devemos esquecer a utilidade de emoções desconfortáveis. Quando somos otimistas em relação à ansiedade – quando aceitamos que isso ajuda, em vez de prejudicar nosso desempenho, concentrando nossa atenção em metas importantes – aumentamos nossas chances de sucesso. Uma pequena pressão psicológica pode infundir eventos críticos em nossas vidas com o peso emocional que eles merecem – mas muito pode nos debilitar. É neste último caso onde o neurofeedback pode se tornar nosso salva-vidas.